Le Renaissance Center - Le siège social de GM(Photo: General Motors)

General Motors a officiellement marqué son 100e anniversaire le 16 septembre 2008. Qui sait si elle pourra, ou sous quelle forme, célébrer son 101e?

La Oldsmobile Curved Dash 1901(Photo: General Motors)

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Certaines entités composant la société actuelle ont déjà dépassé le centenaire. Le fabricant de voitures à chevaux qui allait construire les premières Pontiac avait été fondé en 1893 et Ransom Olds avait produit sa première voiture automobile en 1897.Dès 1901, Olds avait créé la première chaine d'assemblage pour fabriquer la fameuse Oldsmobile « Curved Dash ». Deux autres futures divisions de GM, Cadillac et Buick, furent fondées en 1902.L'année suivant, William Durant -- l'homme qui allait donner naissance à General Motors -- prit le contrôle de Buick. En 1907, il acquit 40 pour cent de la nouvelle McLaughlin Motor Car Company dans une transaction qui permettra à ce fabricant canadien d'utiliser des moteurs Buick dans ses voitures construites à Oshawa.

Et tout commença ainsi…

Cadillac 1912(Photo: General Motors)

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1908-1909 - Durant crée General Motors en tant que société de portefeuille incorporant Buick, puis y ajoute Oakland (supplantée par Pontiac en 1932), Cadillac et Rapid (la future GMC).
1908 - Cadillac remporte le Dewar Trophy à Londres pour avoir été la première à démontrer l'interchangeabilité des pièces, une amélioration importante pour la production en série.
1910 - Sous le poids des dettes, Durant perd le contrôle de la société aux mains des banquiers.
1911-1912 - Durant crée une nouvelle société pour fabriquer des voitures en partenariat avec Louis Chevrolet. Cadillac remporte un autre trophée Dewar grâce au premier démarreur électrique fonctionnant avec succès.
1916-1920 - Le succès de Chevrolet permet à Durant de reprendre le contrôle de GM. Le conglomérat devient seul propriétaire de McLaughlin -- qui devient GM du Canada -- et crée une division financière, GM Acceptance Corp. Cependant, dès 1920, le prix des actions chute et Durant est éconduit pour la deuxième et dernière fois.

Le General en marche

Cadillac Phaeton V-16 1932(Photo: General Motors)

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1923 - L'apparition de la peinture Duco à séchage rapide accélère le processus de fabrication.
1924 - Le légendaire Alfred P. Sloan, maintenant aux commandes, formule la stratégie de GM basée sur l'étagement de ses marques -- « Une voiture pour chaque bourse et pour chaque usage » -- et institutionnalise le principe des changements annuels. GM créé le premier centre d'essais pour automobiles à Milford, dans le Michigan.
1925 - GM fait l'acquisition de l'Anglaise Vauxhall Motors.
1926 - Oldsmobile lance les accessoires chromés (sur un capuchon de radiateur) et Cadillac innove avec le vitrage anti-éclat.
1927 - Les ventes de Chevrolet dépassent celles de Ford pour la première fois. La nouvelle LaSalle est la première voiture dessinée par un styliste et autre personnage légendaire de GM, Harley Earl.
1929 - GM acquiert Adam Opel AG et ouvre un bureau en Chine.
1931 - En plein cœur de la dépression, Cadillac lance la Phaeton V-16, assoyant ainsi sa réputation de marque de prestige.
1933 - Chevrolet est la première à lancer une suspension avant indépendante.
1936 - La Buick Roadmaster de Harley Earl établit un jalon du design. En décembre, les ouvriers de GM lancent une grève qui mènera à la reconnaissance du syndicat des travailleurs unis de l'automobile, le UAW.
1938 - La Buick Y-Job de Harley Earl est le premier véhicule « concept » du monde.
1939 - La première véritable transmission automatique du monde de l'automobile apparaît sur les Oldsmobile 1940.1941-1945 - GM produit pour 12,3 milliard $ de matériel de guerre, des obus jusqu'aux camions, en passant par les chars d'assaut et des avions complets.

Le boom d’après-guerre

Corvette 1953(Photo: General Motors)

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1949 - La superbe Buick Roadmaster Riviera est le premier coupé de série à toit rigide (hardtop).
1953 - La Chevrolet Corvette fait sensation chez les concessionnaires après avoir fait rêver comme prototype au Motorama. C'est le premier véhicule de série à carrosserie en fibre de verre.
1954 - Cadillac offre la servodirection en série sur tous les modèles de sa gamme (une première dans l'industrie).
1955 - Chevrolet lance son moteur maintenant légendaire, le V8 « small block », et la première de ses grosses voitures qui deviendraient de véritables icônes, de 1955 à 1957.

L'âge d'or

Pontiac GTO 1964 (Photo: General Motors)

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1959 - Chevrolet lance sa camionnette El Camino ainsi que la Corvair, premier véhicule américain à suspension indépendante aux quatre roues. Ironiquement, la Corvair sera la voiture ciblée par Ralph Nader pour sa tenue de route dangereuse lorsqu'il entamera sa croisade pour la sécurité automobile.
1964 - La Pontiac GTO lance l'ére de la petite voiture à gros moteur, c'est-à-dire les « muscle cars ».
1965 - L'Oldsmobile Toronado est lancée et devient la première traction américaine de l'après-guerre.
1966 - Chevrolet lance la Camaro... et construit le premier véhicule à pile à combustible du monde. Il n'y a donc plus rien de nouveau?
1968 - GM crée le siège de sécurité d'enfant pour sa clientèle de moins de cinq ans.
1969 - Les astronautes d'Apollo 11 atteignent la lune grâce à de l'équipement de guidage et de navigation fabriqué par GM.
1970 - Le plus gros moteur de série du monde apparaît dans la Cadillac Eldorado (8,2 litres/500 po3).

La fin du pétrole bon marché

GM EV1(Photo: General Motors)

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1971 - GM est le premier fabricant à standardiser les moteurs capables d'utiliser de l'essence sans plomb ou à basse teneur en plomb, ouvrant la voie aux convertisseurs catalytiques.
1973 - GM lance le premier coussin gonflable de l'industrie, l'offrant en option. Puis l'embargo pétrolier du monde arabe dégonfle les ventes de Détroit. La clientèle se tourne vers les voitures étrangères, plus petites et plus économiques.
1976 - Prévoyant l'imminence d'une loi interdisant les décapotables, GM se presse de construire la dernière décapotable américaine : une Cadillac.
1976-1979 - La Chevette est lancée et la plupart des modèles GM voient leurs dimensions réduites.
1980-1983 - GM modernise et augmente ses opérations mondiales. Elle forge des alliances avec Toyota (pour construire de petites Chevrolet) et Isuzu (camionnettes et autobus).
1984-1987 - Encore d'autres alliances (avec Suzuki pour construire de petites voitures et des VUS à Ingersoll, en Ontario, et avec Volvo (pour construire de gros camions) et une frénésie de diversification au cours de laquelle GM acquiert Electronic Data Systems (EDS) et Hughes Aircraft Corp. GM fait également l'acquisition du fabricant britannique de voitures sport, Lotus.
1988-1990 - GM lance la gamme Geo, composée de petites voitures conçues en Asie et visant à attirer la clientèle des voitures étrangères -- puis lance une toute nouvelle division, Saturn, pour vendre des petites voitures de conception américaine et attirer la clientèle des voitures étrangères. Le concept de voiture électrique Impact est dévoilé et annonce la EV1 qui sera produite en série limitée au milieu des années 90. GM devient actionnaire à 50 pour cent de Saab.

Embourbé dans les années 90

Hummer H1 2001(Photo: General Motors)

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1991-1992 - Après avoir frisé la faillite, GM ferme des usines, coupe des postes et remanie en profondeur son conseil d'administration -- mais sans subventions gouvernementales.
1992 - La millionième Corvette sort des chaines de montage.
1995 - GM annonce un partenariat pour la construction de Buick en Chine.
1996 - OnStar, le premier système de télématique embarqué, est lancé sur les modèles 1997.
1999 - GM acquiert les droits de la marque Hummer.

La dernière décennie?

Oldsmobile Alero 2003(Photo: General Motors)

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2000 - GM annonce la suppression de la plus ancienne marque américaine, Oldsmobile. La dernière Oldsmobile, une Alero, est fabriquée en 2004. Parallèlement, GM acquiert la totalité de Saab.
2001 - Une ampagne promotionnelle sans précédent aux États-Unis -- « Keep America Rolling » -- vient soutenir les ventes d'automobiles après de choc de l'attentat du 11 septembre.
2002 - GM acquiert une participation majoritaire du fabricant coréen Daewoo. Des petites voitures coréennes apparaissent bientôt sous les marques Chevrolet et Pontiac.
2005 - Les sociétés de crédit réduisent à néant la valeur des actions de GM (et Ford).
2006 -GMAC est vendu à un consortium dirigé par Cerberus, cette même société de capital de risque qui achètera Chrysler l'année suivante.
2007 - Un accord sans précédent avec ses travailleurs rend le syndicat des travailleurs unis de l'automobile responsables des obligations concernant les soins de santé et réduit le salaire de base des futurs employés.
2008 - GM marque son centenaire le 16 septembre. Deux mois plus tard, au milieu de la tourmente économique, GM demande l'aide du gouvernement.