Une très petite voiture peut-elle être autre chose qu'un mal nécessaire? Réduire la taille de votre véhicule pour affronter la crise économique pourrait peut-être s'avérer plus payant que vous ne le croiriez.

Petites merveilles(Photo : Brian Roberts)

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Donc, pourrions-nous vous intéresser à une sous-compacte à hayon? Sans blague. Aucune voiture dans cet essai n'a le cachet d'une Mini, mais cet icône anglo-germanique prouve au moins qu'une toute petite voiture peut être désirable et pas seulement un mal nécessaire.

La plupart des sous-compactes à hayon mesurent moins de quatre mètres de long, pourtant seules les Yaris et Aveo respectent ce critère. La seconde génération de Fit a poussé cette longueur à 4,1 mètres tandis que la plus petite Nissan vendue au Canada, la Versa, mesure 4,3 mètres de long.

Mais, bien que la Versa ait la taille d'une compacte, son prix la place en concurrence avec les sous-compactes. Le prix de base dans cette catégorie débute autour de 14 000 $ et c'est là que se trouve la Versa.

Galerie de photos : Petites merveilles - essai comparatif de sous-compactes

Les rivales

Chevrolet Aveo5(Photo : Brian Roberts)

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La plupart des voitures de cette catégorie sont également disponibles en berlines mais pas la Fit. Notre choix s'est donc porté exclusivement sur des modèles à hayon pour rendre la comparaison plus équitable. Toutes étaient équipées de transmissions automatiques et de caractéristiques pratiques telles qu'une télécommande pour les serrures, des vitres et rétroviseurs électriques et un régulateur de vitesse. Au plan de la sécurité, seule la Fit était équipée en série de freins ABS et de six coussins gonflables mais tous nos modèles d'essai étaient équipés ainsi (en option), sauf l'Aveo qui n'offre pas de rideaux gonflables.

Parmi les moteurs disponibles, deux ont une cylindrée de 1,5 litres et développent 106 et 117 chevaux respectivement dans la Yaris et la Fit; le moteur de 1,6 litres de l'Aveo développe 106 chevaux (108 pour 2010) tandis que celui de 1,8 litres de la Versa produit 122 chevaux. Les transmissions automatiques disposent de quatre rapports dans les Yaris et Aveo et de cinq dans la Fit; celle de la Versa est à variation continue.

Avec toutes ces options, les modèles Chevrolet, Nissan et Toyota essayés reviennent environ à 18 000 $. La Honda Fit LX aurait été très proche de ce prix mais la version fournie par Honda était la Sport.

Les chiffres

Nissan Versa(Photo : Brian Roberts)

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Pendant une semaine, nous avons conduit ces voitures sur les mêmes routes, aux mêmes vitesses. Au final, la consommation de la Yaris et de la Fit étaient très proches : 7 litres et 7,2 litres/100 km respectivement. L'Aveo et la Versa formaient l'autre paire avec des consommations respectives de 8,5 et 8,8 L/100 km. Les résultats de consommation incluaient des essais de performance au circuit de Toronto Motorsport Park; donc plupart des propriétaires de ces voitures devraient donc réaliser des chiffres inférieurs.

Même les voitures économiques devraient être capables d'accélérer au besoin et la Versa est celle qui domine avec une accélération de zéro à 100 km/h en 9,9 secondes, dépassant nos attentes. Mais la Fit et la Yaris n'étaient pas loin derrière une accélération de près de 10,5 secondes. L'Aveo 2009 fermait la marche, prenant 11,8 secondes pour atteindre les 100 km/h.

La Chevrolet, cependant, est parmi celles qui freine le mieux. Sa distance de freinage de 41,9 mètres à partir de 100 km/h était presque égale à celle de la Fit Sport (41,6 m) avec ses pneus de performances. Les deux étaient supérieures à la Yaris (43,6 m) et à la Versa (44,8 m).

En route

Honda Fit(Photo : Brian Roberts)

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La Fit est l'athlète de ce groupe. Sa direction rapide et directe la rend très agile. Le modèle Sport en particulier ne vous ferait pas rougir sur un circuit. En contrepartie, vous devrez vivre avec un moteur bruyant et une suspension ferme et parfois trépidante. Cependant, la Fit se calme à vitesse de croisière grâce à sa boîte automatique à cinq rapports (2700 tr/min à 120 km/h).

Vous ne voudriez pas conduire la Yaris sur un circuit mais elle est parfaitement à l'aise en milieu urbain -- légère, avec une direction vive, un rayon de braquage réduit et un moteur qui aime tourner. Mais, bien que le raffinement de sa suspension et de son moteur soient acceptables, la Yaris est la moins adaptée pour la conduite sur l'autoroute. À 120 km/h, son moteur est relativement bruyant et tourne à 3200 tr/min.

La démultiplication finale de l'Aveo n'est pas beaucoup plus longue que celle de la Yaris mais son moteur plus doux la rend plus décontractée à vitesse de croisière. Sa stabilité directionnelle est également très bonne. Par contre, l'Aveo ne montre pas beaucoup d'enthousiasme pour aller où vous le désirez. Sa tenue de route est sans surprise et sécuritaire -- mais pas très agréable. Et, bien qu'elle glisse calmement sur les petites irrégularités de la route, elle est plus rude et plus bruyante sur les plus grosses bosses.

Toyota Yaris(Photo : Brian Roberts)

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La Versa est celle qui privilégie le plus le confort au détriment du contrôle. Sa direction est inerte et paresseuse. Les pneus crissent au moindre prétexte. Par contre, cette petite voiture est silencieuse. Les bruits de roulement sont faibles et la Versa tourne à bas régime sur l'autoroute comme une intermédiaire (à peine 2500 tr/min à 120 km/h).

Grâce à sa transmission à variation continue, on ne ressent aucun à-coup de transmission et le régime demeure bas sous une pression légère de l'accélérateur. Écrasez l'accélérateur, cependant, et vous aurez l'impression que l'embrayage glisse -- comme c'est le cas avec la plupart des transmissions de ce type -- alors que le régime grimpe à 5500 tr/min et y demeure.